Santa Maria Maggiore

Over de bouw van de Santa Maria Maggiore (Basiliek van Maria de Meerdere) bestaat een poëtische legende: op 4 augustus 352 verscheen de Heilige Maagd in een droom tegelijkertijd aan paus Liberius en Giovanni Patrizio, een rijke christen, om hen aan te sporen een kerk ter ere van haar te bouwen. De plek waar de kerk gebouwd moest worden, zou door sneeuw aangegeven worden.

De volgende ochtend zagen beiden dat het inderdaad midden in de zomer had gesneeuwd. De sneeuw gaf precies het grondplan van de te bouwen kerk aan. Dit wonder wordt elk jaar op 5 augustus herdacht.

Tijdens de mis worden dan witte bloemblaadjes vanuit de koepel omlaag gestrooid.

Deze legende in het voorportaal wordt uitgebeeld op de mozaïeken uit de dertiende eeuw. Overdag zijn ze niet zo goed te zien, maar na zonsondergang worden ze fraai verlicht.

Interieur

Van de vier patriarchale basilieken heeft de Santa Maria Maggiore het best zijn middeleeuwse interieur bewaard.

Het basisontwerp is van Giovanni Paolo Panini. In het middenschip zijn schitterende mozaïeken uit de vijfde eeuw te zien die verhalen uit het Oude Testament uitbeelden.

De mozaïeken op de triomfboog zijn moeilijker te zien. Zij stammen uit dezelfde tijd, evenals die in de apsis. Deze mozaïeken werden echter in de dertiende eeuw gewijzigd toen de apsis verbouwd werd.

Tot de weinige latere toevoegingen behoort het cassetten plafond van Sangallo. Het is verguld met het eerste goud dat Spanje uit de Nieuwe Wereld ontvreemde: een geschenk van de Spaanse koning Ferdinand.

Ook de grote, weelderige kapellen links en rechts voor het koor zijn van later datum. De rechter kapel is de grafkapel van paus Sixtus V (1585-1590); de linker die van paus Paulus V (1605-1621). Hier vereren de gelovigen een icoon van de Moeder Gods met Kind, dat door een engel geschilderd zou zijn.

Verder is er onder meer een groot beeld van paus Pius IX, in gebed verzonken voor het belangrijkste relikwie van de basiliek: stukjes hout van de kribbe van Bethlehem.

Rondom de basiliek

Dichtbij de Santa Maria Maggiore staan twee kleine kerken met interessante mozaïeken.

De Santa Prassede staat aan de Via Santa Prassede, vlakbij de voorzijde van de basiliek. In het koor is een groot mozaïek uit de negende eeuw met Byzantijnse en Karolingische invloeden.

Heel anders van stijl is het mozaïek in het koor van de Santa Pudenziana

Dit levendige puzzelstuk opgebouwd uit stukjes glas en geglazuurd aardewerk uit het begin van de vierde eeuw behoort tot de oudste van Rome.

Helaas zijn bij een verbouwing in 1589 enkele van de figuren van het mozaïek verdwenen. De Santa Pudenziana staat aan de Via Urbana, de tweede straat links als je met je rug naar de achterzijde van de Santa Maria Maggiore staat.